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谷歌热气球上的互联网是如何想出来的?
2013-06-17 11:31:06  作者: 编辑:朝晖   点击可以复制本篇文章的标题和链接
 
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随着无人驾驶汽车、Google Glass走进大众视野,Google的特别部门Google X也逐渐揭开了自己神秘的面纱。今年5月,Businessweek网站在一篇长文中介绍了Google X的诞生过程。

2005年,佩奇与斯坦福计算机科学家Sebastian Thrun有过一次会面。当时,SebastianThrun正在研究无人驾驶汽车。两人都相信人工智能和机器人学的前景,并成为了朋友。两年后,佩奇说服SebastianThrun参与Google的街景计划。2009年,SebastianThrun开始了在Google的无人驾驶汽车项目。项目进展超出预期,于是Google的两位联合创始人与Thrun讨论后,将此项目扩展成为一个全功能的研究实验室。Google X中的X是暂时占位,因为Thrun想要避免“研究院”这样无趣的名字,但是一时又没有更好的命名。

如今,Google X成为公司试验各种疯狂想法的地方。在无人驾驶汽车、Google Glass之后,Google X还有什么令人咋舌的想法呢?Business week的文章中提到,约克大学高级研究员David Grace听到一个传言,Google正在开发基于热气球的宽带技术。

上个月,Google董事长Eric Schmidt做出了一个令人惊讶的声明,“到2020年,地球上的每个人都将连上互联网”。怀疑者很快指出,世界上60%的人口不能上网,许多国家甚至没有可靠的电信网络。Teller(Google X总监)并未确认此计划,甚至不愿讨论,不过他承认,将全球连接正好符合Google X的使命。Grace说,“要推进这个目标,确实需要Google这样的公司。”

这个计划看起来很疯狂,但它的确存在,而且刚刚浮出了水面。上周,Google和新西兰政府举行发布会,宣布了ProjectLoon。通过天空中漂浮的热气球,Google想要把互联网带到没有网络连接的地方。Wired网站的StevenLevy目睹了热气球升空的过程。在最新的一篇文章里,他回顾了ProjectLoon诞生的经过。

ProjectLoon开始于两年前,发起人是Rich DeVaul,可穿戴科技方面的专家。Devaul来自苹果,如今是Google X的”快速评估员”,专门评估各种疯狂主意的可行性。通过热气球来提供互联网连接的想法,初步看起来并不乐观,因为这是一种很古老的技术,对于气球的长时间飞行,人们很难去控制或提供足够的动力。不过,RichDevual认为,Google可以利用各种数据来计算风向,并且通过调整气球高度,指导其向正确的方向移动

从2011年8月开始,DeVaul开始在加州的中央谷(Central Valley)做实验。他和同事将一个手工制作的热气球升空。热气球上搭载一台运行Linux系统的电脑和一些天线。然后,他们开着Devaul的Subaru Forester汽车,快速驶过乡间道路,在气球降落或者飘远之前捕捉信号。虽然不断地经历失败,Devaul却从未放弃这个计划。

在Devual坚持下,气球项目在2012年早期正式列入Google X的计划。由于Devaul想要专注于技术方面,搜索工程师Mike Cassidy被调来做项目主管。Mike Cassidy组建的团队包括网络工程师、制图专家、能源专家,以及善于在野外回收装备的前军方人员。为了制造足够的气球,Mike Cassidy还和一家为NASA做气象气球的公司达成合作。

Google将实验地确定为新西兰,因为那里有许多偏远地区,居民无法接触到网络。2013年6月13日,ProjectLoon团队在群山环抱的LakeTekapo放飞了热气球。随后,Steven Levy和Google员工登上飞机,飞往Geraldine地区的农场。Steven Levy发现,Devual用Nexus平板追踪气球的轨道。他使用的软件叫做Mission Control。那是一个复杂的模拟系统,能够分析天气数据,控制气球的高度,并且能够终止气球的飞行。

当他们到达了参与该项目的农户家中后,女主人Anne Mackenzie打开电脑浏览器,成功登录了新西兰的一家商务网站。浏览图片的时候很顺畅。当Devual看到自己的成就时,他似乎也有些震惊,“两年前,这个想法只是白板上的草图。下一步就要看世界对此的反应了。”

Mackenzie实际上并非第一个连接到气球网络的人。Google曾在两天前放飞过两个热气球,连上网络的是一位叫做Charles Nimmo的企业家。他登录的第一个网站是Google搜索。“这似乎才公平”,他后来解释说。

欢迎来到热气球上的互联网。

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文章来源:爱范儿

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